Rencontre entre Kim Jong Un et Poutine : que prévoient la Corée du Nord et la Russie ?


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Les dirigeants de la Corée du Nord et de la Russie ont prévu de se rencontrer cette semaine, avec une coopération militaire, économique et géopolitique approfondie à l’ordre du jour officiel.

Cependant, derrière les portes closes, les responsables de la Maison Blanche et les analystes politiques estiment que les pourparlers entre le dirigeant nord-coréen Kim Jong Un et le président russe Vladimir Poutine se concentreront sur des accords d’armement et une coopération militaire qui pourraient potentiellement faire monter leur relation à un niveau plus inquiétant.

Avant l’arrivée de Kim à Vladivostok, en Russie, tôt mardi matin, le Pentagone a déclaré ne pas avoir de détails précis sur l’endroit exact et le moment où aurait lieu la rencontre entre Poutine et Kim.

« En ce qui concerne les détails de cette réunion et ce qui sera discuté et quand et où, je n’ai tout simplement aucune information à fournir », a déclaré lundi le porte-parole du Pentagone, le général de brigade Pat Ryder.

« Je voudrais simplement réitérer que nous sommes préoccupés par le fait que la Corée du Nord envisage de fournir tout type de munitions ou de soutien matériel à la Russie, en soutien de leur guerre contre l’Ukraine. »

On craint que Pyongyang puisse fournir des armes à la Russie pour être utilisées dans sa guerre en Ukraine, notamment des millions d’obus d’artillerie, de roquettes, de missiles antichars et de munitions pour armes légères. On craint également ce que Moscou pourrait offrir à la Corée du Nord, économiquement isolée et lourdement sanctionnée, en retour.

Un exercice de tir soutenu par des unités d’artillerie de roquettes nord-coréennes lors d’une occasion non spécifiée en Corée du Nord en mars 2023, dans cette photo publiée par l’agence de presse centrale coréenne de Corée du Nord (KCNA). Environ 6 000 de ces unités se trouvent à proximité des centres de population sud-coréens.

La Maison Blanche a déclaré lundi que tout accord d’armement ou soutien militaire à la guerre de laRussie en Ukraine violerait directement un certain nombre de résolutions du Conseil de sécurité des Nations Unies et a ajouté qu’elle était prête à imposer des sanctions supplémentaires contre la Corée du Nord sans hésitation.

Échange d’informations nucléaires ?

On s’attend à ce que tout accord entre les deux puissances aille au-delà des armements, les experts notant que cette relation « transactionnelle » en plein essor pourrait permettre à Pyongyang de partager une technologie militaire avancée et des renseignements, ce qui lui permettrait d’approfondir son programme nucléaire et ses armes de destruction massive.

La Corée du Nord s’est vue imposer de nombreuses sanctions en raison de son développement et de ses essais interdits de missiles et d’armes nucléaires ces dernières années. Le fait que la Russie puisse potentiellement partager de telles informations avec un État voyou comme la Corée du Nord – et se comporter elle-même de manière menaçante pour la paix et la sécurité mondiales – devrait inquiéter l’Occident, selon les experts.

« Nous ne devons pas être indifférents » à cette rencontre, a déclaré Edward Howell, professeur de politique à l’université d’Oxford et spécialiste de la politique intérieure et extérieure de la Corée du Nord, à CNBC.

« Le rapprochement de Pyongyang avec Moscou pourrait signifier que le réseau d’échange d’informations transactionnelles – en plus de l’échange d’armes et de technologies – se poursuit, en impliquant également d’autres acteurs étatiques voyous », a-t-il déclaré lundi.

« Nous devons nous rappeler qu’à l’époque, la Corée du Nord s’est activement engagée dans la prolifération clandestine de technologie liée aux armes nucléaires et de matières fissiles avec le Pakistan, la Syrie et la Libye. »

Le dirigeant nord-coréen Kim Jong Un et sa fille Kim Ju Ae regardent un exercice de missiles à un endroit non spécifié, dans cette image publiée par l’agence centrale de presse coréenne (KCNA) le 20 mars 2023.

De plus, Howell a déclaré que de telles actions de la part de la Russie et de la Corée du Nord rendraient plus difficile pour les institutions internationales d’encourager une nouvelle conformité au traité sur la non-prolifération des armes nucléaires (TNP) dont la Corée du Nord s’est retirée en 2003.

« Si le Conseil de sécurité des Nations Unies devient incapable de freiner les ambitions nucléaires de Pyongyang, alors la probabilité que la Corée du Nord s’en tire impunément avec un septième essai nucléaire à l’avenir devient de plus en plus élevée », a-t-il ajouté.

CNBC a contacté le Kremlin et l’ambassade de Corée du Nord à Londres pour obtenir des commentaires et des précisions sur les pourparlers et attend une réponse.

De leur côté, la Russie et la Corée du Nord ont toutes deux nié les allégations de trafic d’armes présumé.

Le porte-parole du Kremlin, Dmitry Peskov, a déclaré aux journalistes mardi matin que les pourparlers se concentreraient sur « les questions de coopération bilatérale », ainsi que sur « des domaines sensibles », sans fournir plus de détails.

Les médias d’État nord-coréens ont déclaré que Kim avait assisté au lancement de missiles avec sa femme et sa « fille bien-aimée ».

Interrogé sur l’avertissement de la Maison Blanche à la Corée du Nord concernant la vente potentielle d’armes à la Russie, Peskov a déclaré que Moscou et Pyongyang n’étaient pas intéressés par les déclarations des États-Unis.

« Les intérêts de nos deux pays sont importants pour nous, et non les avertissements de Washington. Ce sont les intérêts de nos deux pays sur lesquels nous nous concentrerons », a-t-il déclaré, ajoutant que la Russie était également prête à discuter « des questions liées aux sanctions du Conseil de sécurité des Nations Unies », sans donner plus de détails.

Un défi pour l’Occident

Les alliés de l’Occident – et en particulier le Japon et la Corée du Sud, qui sont confrontés régulièrement aux provocations et à l’imprévisibilité de la Corée du Nord, sans parler de ses essais nucléaires et de missiles – affirment qu’ils surveillent de près le sommet entre Kim et Poutine.

« Nous suivons la situation avec inquiétude, y compris la possibilité que cela puisse entraîner une violation des résolutions pertinentes du Conseil de sécurité des Nations unies qui interdisent toute acquisition d’armes et de matériel connexe en provenance de Corée du Nord, ainsi que l’impact possible sur l’agression russe en Ukraine », a noté un porte-parole du gouvernement japonais lors d’un point de presse mardi.

Tentative infructueuse de la Corée du Nord de placer un satellite espion en orbite, ont annoncé les médias d’État le 24 août 2023, quelques mois après que le premier lancement de Pyongyang se soit écrasé dans l’océan peu après le décollage.

Pendant ce temps, le ministère sud-coréen de la Défense a déclaré lors d’un briefing que « compte tenu du fait que le dirigeant nord-coréen Kim Jong Un est accompagné de nombreux officiers militaires, nous surveillons de près s’il y aura des négociations entre la Corée du Nord et la Russie concernant le commerce d’armes et le transfert de technologie. »

« Un iceberg dangereux »

Qualifiant la rencontre entre Kim et Poutine de « juste le sommet d’un iceberg dangereux », les consultants de Teneo Intelligence, Victor Cha et Andrius Tursa, ont souligné que « les liens entre les deux pays semblaient s’accélérer rapidement au cours des deux derniers mois », avec la récente visite du ministre russe de la Défense, Sergueï Choïgou, à Pyongyang.

« Moyennant quoi, une préoccupation majeure à court terme est de savoir si la coopération russe ira jusqu’à fournir à la Corée du Nord une nouvelle technologie de missiles balistiques, quelque chose que le régime de Kim désire même plus que les importations de denrées alimentaires pour ses citoyens », ont déclaré les analystes dans une note de recherche la semaine dernière.

« La trajectoire de cette coopération laisse penser que Moscou pourrait continuer à aider Pyongyang à améliorer son arsenal de missiles », ont-ils ajouté, précisant qu’une préoccupation immédiate était de savoir si la Russie fournirait des technologies de missiles en échange de plus d’armes nord-coréennes à plus long terme.

Toute « démonstration militaire agressive pourrait déclencher une crise dans la péninsule coréenne », ont-ils ajouté, et rendre « la vie difficile pour les États-Unis et ses partenaires, qui disposent de peu d’outils efficaces pour répondre à cet axe émergent ».

Fin août, un porte-parole du Conseil de sécurité nationale américain, John Kirby, a déclaré que les États-Unis avaient des preuves selon lesquelles la Corée du Nord avait fourni des roquettes et de l’artillerie au groupe de mercenaires russes Wagner « il y a plusieurs mois », ajoutant que Moscou avait continué à chercher des munitions.

Le président russe Vladimir Poutine fait une grimace lors de sa visite du complexe de construction navale Zvezda le 11

Russian President Vladimir Putin, right, and North Korea’s leader Kim Jong Un shake hands during their meeting in Vladivostok, Russia, Thursday, April 25, 2019.

Alexander Zemlianichenko | Pool | AP

The leaders of North Korea and Russia are scheduled to meet this week, with deepening military, economic and geopolitical cooperation on the official agenda.

Behind closed doors, however, White House officials and political analysts believe the talks between North Korean leader Kim Jong Un and Russian President Vladimir Putin will focus on arms deals and military cooperation that could potentially take their relationship to another, more disconcerting, level.

Ahead of Kim’s arrival in Vladivostok, Russia, in the early hours of Tuesday morning, the Pentagon said it had no detail on where exactly, or when, Putin and Kim’s meeting would take place.

« As far as the details of that meeting and what will be discussed and when and where, I just don’t have any information to provide, » Pentagon press secretary Brig. Gen. Pat Ryder said Monday.

« I would just again reiterate that we remain concerned that North Korea is contemplating providing any type of ammunition or materiel support to Russia, in support of their war against Ukraine. »

There are concerns that Pyongyang could provide weaponry to Russia for use in its war in Ukraine, including millions of artillery shells, rockets, anti-tank missiles and small arms ammunition. There are also fears about what Moscow might offer the economically isolated and heavily sanctioned North Korea in return.

A fire assault drill by North Korean rocket artillery units at an undisclosed location in North Korea in March 2023 in this photo released by North Korea’s Korean Central News Agency (KCNA). Around 6,000 of these units are located in range of South Korean population centers.

KCNA | Reuters

The White House said Monday that any arms deal or military support for Russia’s war in Ukraine would directly violate a number of UN Security Council resolutions and added that it’s ready to impose more sanctions against North Korea without hesitation.

Nuclear information exchange?

Any deal between the two powers is expected to go beyond weaponry, with experts noting that this burgeoning « transactional » relationship could see advanced military technology and intelligence shared with Pyongyang — which could enable it to further that nuclear program and weapons of mass destruction.

North Korea has had numerous sanctions imposed on it due to its prohibited development and testing of missiles and nuclear weapons in recent years. That Russia could potentially share such information with a so-called rogue state like North Korea — and behave similarly itself as it threatens global peace and security — should worry the West, experts say.

« We should not be unconcerned » by this meeting, Edward Howell, lecturer in politics at Oxford University and an expert on North Korea’s domestic and foreign policy, told CNBC.

« Pyongyang’s rapprochement with Moscow could mean that a transactional network of information exchange — in addition to weapons and technological exchange — continues, including other rogue state actors, too, » he said Monday.

« We must remember that in the past, North Korea has actively engaged in the clandestine proliferation of nuclear weapons-related technology and fissile material with Pakistan, Syria, and Libya. » 

North Korean leader Kim Jong Un and his daughter Kim Ju Ae watch a missile drill at an undisclosed location in this image released by North Korea’s Central News Agency (KCNA) on March 20, 2023. 

Kcna | Reuters

North Korean state media said Kim attended the missile launch with both his wife and « beloved daughter »

STR / AFP – Getty Images 

Asked to comment on the White House’s warning to North Korea about the potential sale of weapons to Russia, Peskov said Moscow and Pyongyang were not interested in statements from the U.S.

« The interests of our two countries are important for us, and not warnings from Washington. It is the interests of our two countries that we will focus on, » he said, adding that Russia was also ready to discuss « issues related to the sanctions of the UN Security Council, » without giving further details.

Challenge for the West

CNBC Politics

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Western allies — and particularly Japan and South Korea that deal with North Korea’s saber-rattling and unpredictability regularly, not to mention its nuclear and missile tests — say they’re monitoring the Kim/Putin summit closely.

« We are watching the situation with concern, including the possibility that it could lead to a violation of the relevant UN Security Council resolutions that prohibit all procurement of weapons and related materials from North Korea, as well as the possible impact on Russia’s aggression in Ukraine, » Japan’s government spokesman noted in a press briefing Tuesday.

North Korea’s attempt to put a spy satellite into orbit ended in failure, state media said on August 24, 2023 just months after Pyongyang’s first launch crashed into the ocean shortly after blast off.

Jung Yeon-je | AFP | Getty Images

Meanwhile, South Korea’s Defense Ministry said in a briefing that, « considering the North Korean leader Kim Jong Un has been accompanied by many military officers, in particular, we are closely monitoring if there will be negotiation between North Korea and Russia over the arms trade and technology transfer. »

‘A dangerous iceberg’

Describing the Kim-Putin summit as « just the tip of a dangerous iceberg, » Teneo Intelligence advisors Victor Cha and Andrius Tursa noted that « ties between the two seemed to accelerate quickly in the past two months » with Russian Defense Minister Sergei Shoigu’s recent visit to Pyongyang.

« Near-term, one major concern is whether Russian cooperation will extend to supplying new ballistic missile technology to North Korea, something the Kim regime desires even above food imports for its citizens, » the analysts said in a research note last week.

« The trajectory of this cooperation suggests that Moscow could continue to help Pyongyang enhance its missile arsenal, » they said, adding that an immediate concern is whether Russia will supply missile technologies in return for more North Korean weapons longer term.

Any « aggressive military posturing could ignite a crisis on the Korean peninsula, » they added, and make « life difficult for the U.S. and its partners, who have few efficacious tools with which to respond to the emerging axis. »

In late August, U.S. National Security Council spokesman John Kirby said the U.S. had evidence that North Korea had provided rockets and artillery to the Russian mercenary group Wagner « months ago, » adding that Moscow had continued to canvas for more munitions.

Russian President Vladimir Putin grimaces while visiting the Zvezda Shipbuilding Complex on September 11, 2023, in Bolshoi Kamen, outside of Vladivostok, Russia.

Getty Images

« We urge the DPRK [Democratic People’s Republic of Korea] to cease its arms negotiations with Russia and abide by the public commitments that Pyongyang has made to not provide or sell arms production, » Kirby said. « And of course, we’ll take action directly by exposing and sanctioning individuals and entities working to facilitate arms deals between these two countries. »

He noted, however, that as yet, the U.S. has not seen Pyongyang provide weapons directly to Moscow.

« We will see how it goes, » Kirby said, adding that the U.S. does not have formal diplomatic relations with North Korea and therefore will continue to issue warnings publicly.

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