« L’option rare qui bénéficie à tous : garder les chats à l’intérieur » – Calla Wahlquist


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Garder les chats à l’intérieur est une solution rare où tout le monde est gagnant

Dans notre jardin, il y a un abreuvoir fréquenté par des oiseaux-mouches et des pinsons à sourcils rouges. Nous l’avons installé sous le mûrier en fleurs pour que les petits oiseaux se sentent en sécurité et y passent plus de temps. Il se trouve à quelques mètres de notre porte arrière. La plupart du temps, lorsque le soleil frappe cette partie du parquet, notre chat Laurie s’y trouve, paresseuse dans un rayon de soleil, observant les oiseaux à travers la vitre. Parfois, lorsqu’ils s’approchent, elle se redresse et émet de petits bruits de bavardage. C’est la télévision des chats : enrichissant pour elle, sans danger pour les oiseaux qui l’ignorent.

Je souhaiterais pouvoir dire que nous l’avons fait pour le bien des oiseaux. Mais comme un nombre extraordinaire de décisions prises au cours des 13 dernières années, je l’ai fait pour Laurie.

La semaine dernière, le gouvernement fédéral a publié un projet de plan de gestion des chats errants, qui vise à réduire le nombre de chats errants en Australie et à stopper, voire même à inverser, l’extinction de nombreuses espèces natives causée par ces prédateurs hautement efficaces. Le Conseil des espèces envahissantes a réagi en demandant au gouvernement de Nouvelle-Galles du Sud d’introduire des lois obligeant les chats à rester à l’intérieur.

Mon rôle ici n’est pas de plaider pour que les chats restent à l’intérieur pour le bien de la faune locale – cet argument a été maintes fois évoqué. Les propriétaires de chats connaissent ces arguments, et s’ils n’ont pas été convaincus par le fait que les chats tuent plus de 6 millions d’animaux natifs en Australie chaque jour, ils ne seront pas convaincus par moi.

Il y a une supposition assez ennuyeuse selon laquelle si vous aimez la faune, vous devez détester les chats, et vice versa. Rien ne découragera plus les personnes qui aiment les chats que de rencontrer quelqu’un qui les déteste.

Je comprends cela. Je déteste aussi les personnes qui détestent les chats. Alors mettons de côté les oiseaux et les bettongs pour le moment, et considérons l’autre fait évident : les chats devraient être gardés à l’intérieur pour leur propre bien.

Laurie est le cinquième chat avec lequel j’ai vécu, et le premier à être exclusivement d’intérieur. Lorsque je l’ai adoptée en 2010, je vivais dans un appartement près d’une route très fréquentée. Je ne pouvais pas me permettre des frais vétérinaires imprévus, j’ai donc décidé de la garder à l’intérieur. Elle s’est échappée quelques fois quand elle était plus jeune, ne faisant généralement pas plus d’une longueur de corps depuis la porte avant de se figer de terreur face à l’immensité du monde extérieur. Une fois, lorsque nous étions chez mes parents à la ferme, je l’ai attachée avec un harnais dans l’espoir qu’elle apprécie explorer le jardin, mais elle a aplati son solide corps sur le sol et a refusé de bouger.

Laurie, chat d’intérieur seulement, partage généreusement le canapé avec Charley, son colocataire. Photographie : Calla Wahlquist/The Guardian

Elle fêtera ses 14 ans le mois prochain. Nous avons déménagé quatre fois dans différents États et huit fois dans différentes maisons, et elle n’a jamais été perturbée plus d’une journée. Jusqu’à l’année dernière, elle n’avait aucun problème de santé majeur. Elle n’a jamais été blessée. Je n’ai jamais été réveillée par le horrible cri d’une bagarre de chats. Je n’ai jamais passé une nuit blanche à m’inquiéter de l’endroit où elle se trouve ou si elle rentrera à la maison en sécurité, même si elle m’a fait passer quelques nuits blanches en essayant de m’accaparer l’oreiller. Son seul trophée de chasse est un petit gecko, dont j’ai retrouvé la moitié arrière sur mon lit un matin comme cadeau. Je ne suis pas sûre qu’elle l’ait tué ou qu’elle l’ait trouvé mort dans la cuisine, et après l’avoir vue échouer à attraper des papillons de nuit, je penche plutôt pour la deuxième option.

Il y a eu un moment, lors de notre premier hiver dans cette maison, où nous nous sommes réveillés au son de rats rongeant le plafond, où j’ai souhaité que mon vieux chat Elmo soit encore en vie. Elmo était le meilleur chasseur de souris que j’aie jamais vu : il pouvait tuer d’un coup de patte. Lorsque nous avons découvert un nid sous les arbres fruitiers, ma sœur a crié et a appelé Elmo, et il a tué 12 souris en cinq minutes.

Son efficacité ne se limitait pas aux rongeurs. Il a une fois attrapé une microchauve-souris d’un bond de deux mètres et il était à l’origine de nombreuses explosions de plumes colorées qui avaient autrefois appartenu à des perroquets. Dans ses dernières années, il s’asseyait avec une patte arrière sortie, relique d’une mauvaise bagarre de chats qui avait entraîné une articulation infectée. Sa compagne, Nugget, a vécu jusqu’à 19 ans, mais seulement parce qu’elle avait perdu une patte avant à l’âge de trois ans, ce qui limitait considérablement sa portée. Nugget avait l’habitude de disparaître pendant des jours. Une fois, lorsqu’elle n’avait pas été vue pendant une semaine, ma sœur et moi avons sonné chez les voisins. Elle est revenue un jour plus tard, sa patte détruite par un piège illégal pour lapins à griffes. La patte a dû être amputée. Elle a attrapé un lapin le jour même où ses points de suture ont été enlevés.

Nugget a été le premier chat de notre famille à mourir de vieillesse. Les deux précédents et Elmo ont été tués par des voitures, les trois précédents ont tout simplement disparu. Si Nugget n’avait pas perdu sa patte et décidé de rester plus près de la maison, je doute qu’elle aurait vécu plus de cinq ans. C’est l’espérance de vie moyenne d’un chat d’extérieur en Australie. Les chats d’intérieur vivent jusqu’à la fin de leur adolescence.

Laurie, de commun accord, vivra pour toujours. Pendant que j’écris, elle ronfle doucement sur un tas de coussins chauffants empilés, à la manière de la princesse sur son petit pois, sur son lit à côté de la cheminée. Elle est en sécurité et épanouie, et les oiseaux qui se trouvent à l’extérieur de la fenêtre n’ont aucune crainte que quelqu’un les traque dans les buissons. Garder les chats à l’intérieur est une solution rare où tout le monde est gagnant.

There is a bird bath in our garden frequented by fairywrens and red-browed finches. We put it under the flowering elm tree so the little birds would feel protected and hang out there for longer. It’s a few metres from our back door. Most days, when the sun hits that part of the floorboards, our cat Laurie can be found there, lazing in a sunbeam watching the birds through the glass. Sometimes, when they hop closer, she will sit up and make little chattering noises. It’s cat TV: enriching for her, safe for the oblivious birds.

I wish I could say we’d done it for the birds’ sake. But like an extraordinary number of decisions in the past 13 years, I did it for Laurie.

Last week the federal government released the draft feral cat management plan, which aims to reduce the number of feral cats in Australia and halt, or even reverse, the number of native species being driven to extinction by these highly efficient predators. The Invasive Species Council responded by calling on the New South Wales government to introduce laws requiring that cats be kept indoors.

I am not here to make the case that cats should be kept indoors for the sake of local wildlife – that case has been made over and over and over and over again. Cat owners know these arguments, and if they have not been persuaded by the fact that cats kill more than 6 million native animals in Australia a day they will not be persuaded by me.

There is a fairly tedious assumption that if you love wildlife you must hate cats, and visa versa. And nothing will turn cat people off faster than encountering a person who hates cats.

I understand this. I also hate people who hate cats. So let’s set the birds and the bettongs to one side for the moment, and consider the other, obvious fact: cats should be kept indoors for the sake of cats.

Laurie is the fifth cat I’ve lived with and the first to be an indoor-only cat. When I adopted her in 2010 I lived in a flat near a busy road. I couldn’t afford unexpected vet bills, so I decided to keep her indoors. She escaped a few times when she was younger, usually making it no more than one body length from the door before freezing in terror at the overwhelming vastness of the outdoors. Once, when we were visiting my parents’ farm, I clipped her into a harness with the expectation that she would enjoy exploring the yard, but she flattened her robust body to the ground and refused to move.

Charley and Laurie Wahlquist begrudgingly share the couch.
Indoor-only house cat Laurie generously shares the couch with housemate Charley. Photograph: Calla Wahlquist/The Guardian

She turns 14 next month. We’ve moved states four times and houses eight, and she has never been out of sorts for more than a day. Until last year, she had no major health issues. She has never been injured. I have never been woken by the awful howl of a cat fight. I’ve never had a sleepless night worrying about where she is or whether she’ll make it home safely, although I have had a few caused by her trying to hog the pillow. Her only hunting trophy is one small gecko, the back half of which I found on my bed one morning as a present. I am not sure whether she killed it or found it dead in the kitchen, and having watched her fail to catch moths I suspect the latter.

There was a moment, in our first winter in this house, when we woke to the sound of rats chewing the ceiling, then I wished my old cat Elmo was still alive. Elmo was the most efficient mouser and ratter I have ever seen: he could kill with one blow of his paw. When we uncovered a nest under the fruit trees my sister shrieked and fetched Elmo, and he killed 12 mice in five minutes.

The efficiency was not confined to rodents. He once caught a microbat from a standing two-metre leap and was the source of many colourful feather bombs that had once been parrots. In his later years he sat with one back leg out, the relic of a bad cat fight which caused an infected joint. His compatriot, Nugget, lived to 19, but only because she lost a front leg at the age of three which significantly curtailed her roaming. Nugget used to disappear for days on end. Once, when she hadn’t been seen for a week, my sister and I doorknocked the neighbours’. She returned a day later, her paw destroyed from being caught in an illegal clawed rabbit trap. The leg was amputated. She caught a rabbit the day after her stitches were removed.

Nugget was the first cat in our family to die of old age. The two before her and Elmo were hit by cars, three before that simply disappeared. If Nugget hadn’t lost the leg and decided to stick closer to home, I doubt she would have lived past five. That is the average life expectancy for an outdoor cat in Australia. Indoor cats live into their late teens.

Laurie, by mutual agreement, will live forever. As I write she’s snoring gently on a pile of heated pads that have been stacked, Princess and the Pea-style, on her bed next to the fireplace. She is safe and fulfilled, and the birds outside the window have no fear of anything stalking through the bushes. Keeping cats indoors is a rare solution where everybody wins.

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