L’armée canadienne a besoin d’une force dédiée aux catastrophes climatiques, affirme un ancien lieutenant-général


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L’armée canadienne a besoin d’une force dédiée aux catastrophes climatiques, selon un ancien lieutenant-général. Un ancien commandant de l’armée affirme que le Canada est en retard par rapport à ses alliés en n’ayant pas une agence dédiée qui peut déployer du personnel pour faire face aux catastrophes à l’échelle nationale. Le lieutenant-général à la retraite Andrew Leslie a déclaré à CBC News que le manque d’une force nationale de réponse rapide pour aider en cas d’incendies, d’inondations, d’évacuations et d’autres urgences met la vie des citoyens en danger.

Dans une interview exclusive avec CBC News jeudi, il a affirmé qu’une force nationale dédiée est nécessaire de toute urgence et pourrait être « intégrée » ou « adjointe » aux Forces armées canadiennes (FAC) — à condition qu’elle bénéficie d’un financement accru et ne mette pas davantage à rude épreuve les troupes du pays déjà surchargées.

« L’impact du changement climatique est indéniable — il présente des dangers pour nous tous », a déclaré Leslie. « Que fait le gouvernement actuel pour se préparer à ce qui était prévisible ? »

La réponse est rien. Ils continuent à faire appel aux forces armées et à allouer des troupes et des ressources de manière morcelée, davantage pour des raisons politiques. »

Un porte-parole du ministère fédéral des urgences a déclaré à CBC News qu’Ottawa se prépare de différentes manières aux futures catastrophes naturelles, notamment en dépensant 700 millions de dollars pour la gestion des incendies de forêt, où le Centre interorganismes canadien de lutte contre les incendies de forêt — qui coordonne l’aide mutuelle entre les provinces et les territoires — joue un rôle clé.

Ottawa affirme également injecter des millions de dollars dans la formation, l’équipement et la planification, ainsi que des projets pour mettre à jour son Plan fédéral d’intervention en cas d’urgence. Le ministre de la Défense, Bill Blair, a déclaré qu’il continuerait de déployer les FAC en cas de besoin, qualifiant l’engagement d’Ottawa en matière de sécurité nationale et d’augmentation du financement militaire de « solide comme du fer ».

« Bien que la responsabilité première de la réponse aux catastrophes naturelles incombe aux provinces et aux territoires, les Canadiens peuvent s’attendre à ce que l’armée continue d’intervenir en cas d’urgence lorsque les capacités des provinces et des territoires sont débordées », a déclaré Blair dans un communiqué.

Cet été, les FAC ont été déployées à plusieurs catastrophes naturelles à la demande des provinces, qui sont en fin de compte responsables de la gestion des urgences et des catastrophes naturelles. Cela inclut le Québec, l’Alberta et maintenant — du moins jusqu’au 15 septembre — la Colombie-Britannique.

Pendant ce temps, la Force aérienne royale canadienne a contribué à l’évacuation sans précédent des habitants des Territoires du Nord-Ouest. Auparavant, les soldats avaient été essentiels à la suite des inondations catastrophiques dans la région du Bas-Mainland en Colombie-Britannique après une rivière atmosphérique en 2021.

Les scientifiques s’accordent à dire que de telles catastrophes naturelles deviennent de plus en plus dévastatrices et fréquentes en raison directe d’un climat réchauffé.

« En Europe, il est difficile de trouver un pays important… qui n’a pas une force autonome de réponse aux urgences », a déclaré Leslie. « Est-ce que vous l’avez comme entité autonome, per se, ou est-ce que vous l’insérez au sein des forces armées afin qu’elles puissent utiliser des équipements lourds pour transporter leurs choses ? »

Nous avons déjà des bases d’infrastructure militaire réparties dans notre pays ; nous avons déjà des centres de transport des FAC qui sont bien établis. »

« Étendre cela au-delà des incendies est approprié »

Mike Flannigan, titulaire de la chaire de recherche sur l’innovation en Colombie-Britannique dans les services prévisionnels, la gestion des urgences et la science des incendies, a demandé à plusieurs reprises une force nationale dédiée à la lutte contre les incendies de forêt. Il voit plusieurs options pour l’autorité qui pourrait superviser une telle agence, mais les forces armées ont un attrait évident — en particulier si elles peuvent bénéficier d’une formation spécialisée et intervenir rapidement face à plusieurs types de catastrophes climatiques.

Une autre option consiste à reproduire l’Agence fédérale de gestion des urgences des États-Unis (FEMA), mais en mettant davantage l’accent sur la prévention et l’atténuation avant la catastrophe.

« Utiliser l’armée en tant que branche spéciale avec une formation appropriée et être en mesure de faire face aux urgences avant, pendant et après… devrait être exploré », a déclaré le professeur de science des incendies à l’Université Thompson Rivers de Kamloops, en Colombie-Britannique.

« Et élargir cela au-delà des incendies est approprié, à l’instar d’une organisation FEMA. »

Mais continuer d’envoyer les FAC pour un nombre croissant de catastrophes aurait de sérieux inconvénients, ont prévenu plusieurs experts militaires.

Déjà, disent les experts, l’armée du pays est gravement sous-financée et a du mal à maintenir sa capacité opérationnelle — sans même approcher l’obligation de l’OTAN pour le Canada d’investir deux pour cent de son produit intérieur brut dans ses forces armées. Selon l’OTAN, le Canada manque actuellement de 20 milliards de dollars par an pour cet engagement.

« Dans une démocratie, je pense que nous devons être prudents quant à l’utilisation des forces armées », a déclaré Christian Leuprecht, professeur au Collège militaire royal et à l’Université Queen’s. « Il s’agit d’une organisation distincte à des fins spéciales… dont le but ultime est l’application de l’usage de la force. »

Ce n’est probablement pas votre organisation optimale pour les premiers intervenants.

Il a déclaré que les engagements outre-mer du Canada — notamment des milliers de soldats chez le voisin russe Lettonie et la formation et l’approvisionnement de l’Ukraine — combinés aux multiples déploiements intérieurs rien que cette année ont poussé les FAC au « point de rupture ».

« Cela met sérieusement en danger l’organisation », a déclaré Leuprecht. « Les forces armées sont devenues le bouton facile pour le gouvernement… à chaque fois que quelqu’un appelle à l’aide. »

« Les gens ont toujours l’impression que si on n’a pas de guerre à mener, les militaires restent un peu inactifs, mais c’est tout le contraire. Il s’agit d’une organisation extrêmement tendue parce qu’elle n’est pas équipée et pas suffisamment dotée de ressources pour ce que les politiciens lui demandent de faire. »

Cette préoccupation est partagée par l’ancien lieutenant-général. Alors que les tensions avec la Russie et la Chine s’accentuent, a déclaré Leslie, l’aide nationale en cas de catastrophe ne doit pas être autorisée à surcharger davantage une armée sous-financée.

« Le gouvernement fait appel à eux parce qu’il n’a nulle part ailleurs où se tourner pour fournir essentiellement une force brute », a déclaré Leslie. Mais, a-t-il demandé, est-ce que des soldats qui remplissent des sacs de sable lors d’inondations, abattent des arbres pour créer des coupures de feu et frappent aux portes lors de tempêtes de glace vont réellement atténuer les pires conséquences du changement climatique à venir ?

« Presque n’importe qui pourrait accomplir ces tâches », a-t-il déclaré, ajoutant ce dont nous avons besoin est une force spécialisée à plein temps, hautement entraînée — dont l’accent est autant mis sur la prévention que sur la gestion des catastrophes.

« Je suis très fier du travail accompli par les forces armées… elles répondent instantanément », a-t-il déclaré. « Nous avons désespérément besoin d’une concentration sur la préparation aux urgences et aux catastrophes.

« Cessez de parler du changement climatique et commencez réellement à faire quelque chose pour aider les Canadiens confrontés littéralement à des menaces pour leur vie, certainement pour leur logement et certainement pour leur sécurité financière. »

A former army commander says Canada is behind its allies in not having a dedicated agency that can deploy personnel to disasters nationwide.

Retired Lt.-Gen. Andrew Leslie told CBC News the lack of a national rapid response force to help with wildfires, floods, evacuations and other emergencies is putting citizens’ lives at risk.

In an exclusive interview with CBC News on Thursday, he said a dedicated national force is needed urgently, and could be « built into » or « adjunct to » the Canadian Armed Forces (CAF) — but only if it comes with increased funding and doesn’t further strain the country’s already-stretched troops.

« The impact of climate change is irrefutable — it poses dangers to us all, » Leslie said. « What has current government done to prepare for what they knew was coming?

« The answer is nothing. They continue to go to the armed forces and allocate troops and resources in penny packets, in dribs and drabs, more for the political optics. »

WATCH | Retired lieutenant-general calls for climate disaster response force:  

Former army commander calls for domestic climate disaster response force

Retired Lt.-Gen. Andrew Leslie says Ottawa is far behind allies in creating a national emergency agency to help provinces. He warns Canadians’ safety is at stake, but cautions against relying on an already-strained Canadian Armed Forces.

A federal emergencies ministry spokesperson told CBC News there are multiple ways Ottawa is preparing for future natural disasters, including $700 million spent on wildfire management, where the Canadian Interagency Forest Fire Centre — which co-ordinates mutual aid between provinces and territories — is key.

Ottawa says it is also pumping millions into training, equipment and planning, plus plans to update its Federal Emergency Response Plan. Defence Minister Bill Blair said he’ll continue deploying the CAF when needed, calling Ottawa’s commitment to national security and increased military funding « ironclad. »

« While the primary responsibility for response to natural disasters rests with provinces and territories, Canadians can expect to see the military continue to respond to emergencies when the capacity of provinces and territories is overwhelmed, » Blair said in a statement.

This summer has seen the CAF deployed to multiple natural disasters at the request of provinces, which are ultimately responsible for emergency management and natural disasters. These include Quebec, Alberta and now — until at least Sept. 15 — in B.C.

Meanwhile, the Royal Canadian Air Force helped the unprecedented evacuation of Northwest Territories residents. Previously, soldiers were essential in the wake of catastrophic floods in B.C.’s Lower Mainland after an atmospheric river in 2021.

Scientists agree such natural disasters are becoming more devastating and more frequent as a direct result of a warming climate. 

« In Europe, it’s hard to find a significant country … which doesn’t have a standalone emergency response force, » Leslie said. « Do you have it as standalone, per se, or do you nest it within the armed forces so they can leverage heavy equipment to transport their stuff?

« We already have military infrastructure bases spread across our country; we already have [CAF] transportation hubs which are well established. »

‘Broadening it beyond fire is appropriate’

Mike Flannigan, the B.C. innovation research chair in predictive services, emergency management and fire science, has called repeatedly for a dedicated national wildfire response force. 

He sees several options for what authority might oversee such an agency, but the armed forces have an obvious appeal — especially if they can gain specialized training, and respond to multiple types of climate disasters quickly.

Another option is to emulate the U.S. Federal Emergency Management Agency (FEMA), but with a greater emphasis on prevention and mitigation before disaster strikes.

« Using the military as a special branch with appropriate training, and being able to address the emergencies before, during and after … should be explored, » the wildfire science professor at Thompson Rivers University in Kamloops, B.C., told CBC News.

« And broadening it beyond fire is appropriate, like a FEMA organization. »

Military already ‘under-equipped and under-resourced’

But continuing to send in the CAF for the growing number of disasters would have some major drawbacks, several military experts warned.

Already, experts say, the country’s military is severely underfunded, and struggling to maintain operational readiness — let alone coming close to Canada’s NATO obligation to invest two per cent of its Gross Domestic Product into its armed forces. According to NATO, Canada currently falls $20 billion short a year of that pledge.

« In a democracy, I think we need to be careful with the use of armed forces, » said Christian Leuprecht, professor at Royal Military College and at Queen’s University. « This is an organization set apart for special purpose … whose ultimate purpose is the application of the use of force.

« It’s probably not your optimal first-responder organization. »

He said Canada’s overseas commitments — including thousands of troops in Russian neighbour Latvia, and training and supplying Ukraine — combined with multiple domestic deployments this year alone have pushed the CAF to the « breaking point. »

« It is seriously imperilling the organization from operating, » Leuprecht said. « The armed forces have become the easy button for government … every time somebody cries for help.

« People always have the impression if there’s no war to fight, the military just kind of sits around, but quite the opposite is true. This is an organization that is massively overstretched because it’s under-equipped, and under-resourced, for what it is being asked to do by politicians. »

WATCH | ‘We need to invest significantly in the Canadian Armed Forces’: defence minister: 

Defence minister says government is committed to investing in CAF to support wildfire efforts

Defence Minister Bill Blair says the government will invest to ensure the Canadian Armed Forces can continue to keep Canadians safe at home and abroad.

‘Proud of the work the armed forces does’

That concern is shared by the former lieutenant-general. As tensions with Russia and China escalate, Leslie said, domestic disaster relief must not be allowed to further stretch an underfunded military.

« They’re called upon by the government because they have nowhere else to go to provide essentially brute force, » Leslie said. 

But, he asked, is soldiers filling sandbags during floods, felling trees to create wildfire breaks, and going door-to-door during ice storms going to actually mitigate the worst to come with climate change?

« Those tasks could actually be done by almost anybody, » he said, adding what is needed is a full-time, highly trained specialized force — one with as much a focus on prevention as it is on disaster relief.

« I’m very proud of the work the armed forces does … they respond at the drop of a hat, » he said. « We desperately need a focus on emergency and disaster preparedness. 

« Stop talking about climate change and actually start doing something to help Canadians faced literally with threats to their lives, certainly their homes, and most certainly their livelihood. »

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