Démission spectaculaire du ministre du Logement de l’Ontario, Steve Clark, en pleine controverse sur l’échange de terres de la Ceinture verte


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Le ministre des Affaires municipales et du Logement de l’Ontario, Steve Clark, a annoncé sa démission du cabinet après des semaines de critiques de la part de ses adversaires politiques, des leaders des Premières Nations et des résidents à la suite de multiples enquêtes sur la gestion de son ministère concernant les échanges de terrains dans la région du Greenbelt.

Sa démission intervient après que le commissaire à l’intégrité de l’Ontario ait enquêté sur sa conduite et recommandé que Clark soit réprimandé, affirmant qu’il n’a pas correctement supervisé le processus qui a conduit à la sélection de terres protégées du Greenbelt pour le développement immobilier.

Quelques semaines plus tôt, la vérificatrice générale de la province a constaté que le processus de choix des terrains ouverts au développement résidentiel était largement influencé par un petit groupe de promoteurs bien connectés qui pourraient en retirer des milliards de dollars.

Dans une lettre adressée au Premier ministre de l’Ontario, Doug Ford, Clark a écrit : « Bien que ma première réaction ait été de rester à ce poste et de mettre en place un processus approprié pour éviter que de telles erreurs se reproduisent, je me rends compte que ma présence ne fera qu’accentuer la distraction par rapport au travail important à accomplir et que je dois assumer la responsabilité de ce qui s’est passé. »

Le Greenbelt de l’Ontario a été créé en 2005 pour protéger de manière permanente les terres agricoles et les zones sensibles sur le plan environnemental contre l’étalement urbain. Le gouvernement Ford a retiré environ 2 995 hectares de terres du Greenbelt en décembre, tout en ajoutant d’autres terres ailleurs, afin de construire 50 000 logements. Le gouvernement progressiste-conservateur a affirmé que ces échanges de terrains étaient nécessaires pour réaliser leur promesse de construire 1,5 million de logements au cours de la prochaine décennie, dans un contexte de crise du logement.

Cette décision a été condamnée par les résidents, les groupes de défense de l’environnement et les leaders des Premières Nations, qui ont affirmé qu’il y avait un manque de consultation significative et qu’il n’était pas nécessaire d’ouvrir les terres du Greenbelt pour atteindre l’objectif du gouvernement, comme l’avait déjà noté la commission sur l’accessibilité au logement choisie personnellement par le gouvernement Ford.

La démission de Clark fait suite à celle de son chef de cabinet, Ryan Amato. La vérificatrice générale de la province a constaté que ce dernier avait sélectionné 14 des 15 sites qui ont finalement été retirés du Greenbelt, et que la majorité d’entre eux avaient été choisis après des suggestions de promoteurs qui avaient fait pression sur lui personnellement.

Ford, qui avait initialement déclaré que Clark conserverait son poste après ces deux enquêtes, l’a remercié pour ses années de service au sein du cabinet. « Alors que l’Ontario se développe, notre gouvernement est déterminé à construire au moins 1,5 million de logements », a déclaré Ford dans un message sur Twitter. Il n’a fait aucune autre mention de la démission de Clark.

Des militants estiment que la démission n’est que le début et appellent à la réintégration des terres dans le Greenbelt. Des groupes de défense de l’environnement et des résidents ont réitéré ces appels, tandis que l’opposition politique demande que le gouvernement ouvre les dossiers sur ces échanges de terrains.

Alors que Steve Clark quitte ses fonctions, les répercussions de cette controverse sur les échanges de terrains du Greenbelt continueront de faire parler d’elles dans les semaines à venir. La réintégration des terres dans le Greenbelt reste une demande clé des militants et de l’opposition politique. Seul l’avenir dira comment le gouvernement de l’Ontario répondra à cette demande et comment il gérera la crise du logement dans la province.

Ontario Municipal Affairs and Housing Minister Steve Clark has resigned from cabinet, after weeks of pushback from political opponents, First Nations leaders and residents following multiple investigations into his ministry’s handling of the Greenbelt land swaps.

His resignation comes after Ontario’s integrity commissioner investigated his conduct and recommended Clark be reprimanded, saying he failed to properly oversee the process that led to protected Greenbelt lands being selected for housing development.

Weeks earlier, the province’s auditor general found the process for choosing which parcels of land would be open for housing development was heavily influenced by a small group of well-connected developers who stand to make billions of dollars.

In a letter posted Monday morning addressed to Ontario Premier Doug Ford, Clark said he tried to « fulfil the mandate of getting more homes built » for the people of Ontario. 

« Although my initial thought was that I could stay in this role and establish a proper process so that these mistakes don’t happen again, I realize that my presence will only cause a further distraction from the important work that needs to be done and that I need to take accountability for what has transpired, » Clark wrote in a post on X, formerly known as Twitter.

« As such, please accept my resignation as Minister of Municipal Affairs and Housing. I will continue to serve my constituents as the MPP for Leeds-Grenville-Thousand Islands and Rideau Lakes. »

A man in a suit speaks at a lectern while another, standing to one side, puts his hand to his forehead.
Ontario Premier Doug Ford, right, listens as Clark speaks during a press conference in Mississauga, Ont., on Aug. 11. Clark resigned his cabinet post on Monday following weeks of pressure from opposition parties and residents over his ministry’s handling of the Greenbelt land swaps. (Cole Burston/The Canadian Press)

Ontario’s Greenbelt was initially created in 2005 to permanently protect agricultural and environmentally sensitive lands from falling victim to urban sprawl. 

The Ford government removed about 2,995 hectares of land from the Greenbelt in December, while adding more land elsewhere, to build 50,000 homes. The Progressive Conservative government has said the land swaps were necessary to help them fulfil their promise of building 1.5 million homes in the next decade amid a housing crisis.

The move has been condemned by residents, environmental advocacy groups and First Nations leaders alike, saying there was a lack of meaningful consultation and no need to open up Greenbelt land to meet the government’s goal, as previously noted by the Ford government’s hand-picked Housing Affordability Task Force.

Premier accepts, opposition supports resignation 

Clark’s departure comes after his chief of staff, Ryan Amato, tendered his resignation. The province’s auditor general found the political staffer selected 14 of the 15 sites that were ultimately removed from the Greenbelt, and the majority were chosen after suggestions from developers who lobbied him personally.

Ford, who initially said Clark would keep his job following both investigations, thanked him for his years of service in cabinet.

« As Ontario grows, our government is on a mission to build at least 1.5 million homes, » Ford said in a post on X. He made no other mention of Clark’s resignation.

« After decades of inaction, we’re seeing real results: 2022 and 2021 had the most housing starts in 30 years. Our work won’t stop. »

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Doug Ford ‘clearly implicated’ in Greenbelt controversy, Ontario opposition leader says

Ontario NDP Leader Marit Stiles discusses the allegations of unregistered lobbying and other potential lobbying violations related to the Greenbelt land swap by ‘Mr. X,’ who sources identified to CBC News as former Clarington, Ont., mayor John Mutton. ‘This deal is really very dirty,’ Stiles said on Saturday.

Ontario NDP Leader Marit Stiles said Clark « finally did the right thing » but that there are still others who need to be held to account.

« We’ve been calling for this for weeks, and I’m glad to see that he’s finally stepped down, » Stiles told CBC Toronto. « That’s important. It’s time now, though, that the premier took some responsibility. »

Stiles is calling for the Ontario Legislature to be recalled to return the removed lands to the Greenbelt.

« This process was dirty, » Stiles said. « The only way they climb back from this is returning the land to the Greenbelt, and then we can talk about how we change governments. »

John Fraser, interim leader of the Ontario Liberals, and Green Party Leader Mike Schreiner echoed similar calls in public statements.

« What needs to happen next is the premier needs to open the books on the Greenbelt land swaps and waive cabinet privilege as it relates to this decision, » Fraser said.

« The premier keeps assuring us the buck stops with him. It’s time for him to step up and prove it, » Schreiner said.

Resignation just the beginning, advocates say

Advocates who have been vocally opposing the Greenbelt land swaps reiterated sentiments shared by the political opposition on Monday.

Phil Pothen, Ontario program manager with advocacy group Environmental Defence, said Clark’s resignation is just the first step.

« While the minister’s resignation and the premier’s decision to accept it is entirely predictable as an attempt at damage control, there’s no substitute for actually reversing the Greenbelt removals themselves, » Pothen told CBC Toronto.

He said for the next housing minister to prove they have integrity, the government needs to reverse the swaps.

Abdullah Mir
Abdullah Mir, co-chair of Stop Sprawl Durham, says people will not stop talking about the Greenbelt issue until the land swaps are reversed. (Myriam Eddahia/CBC)

In August, Stop Sprawl Durham organized a protest where hundreds demanded protection for the Duffins Rouge Agricultural Preserve, which was removed from the Greenbelt.

Abdullah Mir, Stop Sprawl’s co-chair, said the issue won’t go away until all Greenbelt lands are returned.

« The dominoes will keep falling and we’re not going to stop, » he said. « People are not forgetting about it. We will not forget about it. »


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